Former Commissioner Norma Perales (1995-1999)

As part of our series of interviews with former Commissioners, we had the privilege to interview former commissioner Norma Perales who served under Governor Ben Nelson’s administration from 1995 to 1999.

Norma was originally born and raised in the state of Texas.  She moved north to Iowa in 1975 and from Iowa to Norfolk, Nebraska around 1987.  In Nebraska, she worked with the local domestic violence organization in Norfolk when through a series of events, her life’s work as an advocate and community organizer/activist became clear to her.

During the late 1980s and into the 1990s, along with the influx of the Spanish-speaking population came the need for communication, education, multicultural leadership, and basically, a seat at the table for those that previously had none.  She was invited and appointed by then Governor Ben Nelson to represent the area of Northeast Nebraska. She served the Commission from 1995 to 1999. She was on the Commission in the 25th year of its’ existence.

Norma was active in the Latino community in Madison Nebraska through her business interests and volunteer work. She was the owner of a bilingual consulting service and was the Editor/owner of the first Spanish newspaper in the area, La Estrella Hispana. She also worked in the board of directors of the County Hispanic Association. She participated in the Legal Aid Society, Chamber of Commerce, Community Chest, Elkhorn Valley Community Development Corporation, and Madison Property Maintenance Association in her free time. Norma also was an active member of the Madison Family Preservation Task Force and the Norfolk Sub-Standard Housing Organization.

Norma said the challenges that the Latino community was facing then and now have not changed.  At that time, the Mission was clear and concise.  “To paraphrase it, we were to gather and disseminate information on problems and programs concerning Hispanics; coordinate and cooperate with efforts to serve the needs of Hispanics that involved housing, employment, education, health, welfare, and recreation; propose new programs and evaluate existing legislation, and to stimulate public awareness of specific issues and conduct training programs for community leadership and service project staff; I have never forgotten that feeling and sense of power that I experienced while in my first few months as a Commissioner.  I was able to speak with the local law enforcement about a civil rights concern of the Hispanic community living in Madison and for the first time, I was being heard and taken seriously”, she said.

Her message to all the Commissioners, Executive Directors, and Staff that served the Commission during these last 50 years:  “Don’t ever stop doing what you do for others.  As the late Gov. Ann Richards of Texas once said, If you don’t have a seat at the table you are probably on the menu”.

SPANISH VERSION

(Ex Comisionada Norma Perales (1995-1999)

Como parte de nuestra serie de entrevistas con ex comisionados, tuvimos el privilegio de entrevistar a la ex comisionada Norma Perales, quien sirvió bajo la administración del gobernador Ben Nelson de 1995 a 1999.

Norma nació y creció originalmente en el estado de Texas. Se mudó a Iowa en 1975 y de Iowa a Norfolk, Nebraska, alrededor de 1987. En Nebraska, trabajó con la organización local de violencia doméstica en Norfolk cuando, a través de una serie de eventos, el trabajo de su vida como defensora y organizadora/activista comunitaria fue claro para ella.

A finales de la década de 1980 y principios de la década de 1990, junto con la afluencia de la población de habla hispana surgió la necesidad de comunicación, educación, liderazgo multicultural y un asiento en la mesa para aquellos que antes no tenían ninguno. Norma fue invitada y nombrada por el entonces gobernador Ben Nelson para representar el área del noreste de Nebraska. Sirvió en la Comisión de 1995 a 1999. Estuvo en la Comisión en el año vigésimo quinto de su existencia.

Norma participó activamente en la comunidad latina en Madison, Nebraska, a través de sus intereses comerciales y trabajo voluntario. Era propietaria de un servicio de consultoría bilingüe y fue editora/propietaria del primer periódico en español de la zona, La Estrella Hispana. También trabajó en la junta directiva de la Asociación Hispana del Condado. Participó en la Sociedad de Ayuda Legal, la Cámara de Comercio, el Cofre Comunitario, la Corporación de Desarrollo Comunitario de Elkhorn Valley y la Asociación de Mantenimiento de Propiedades de Madison en su tiempo libre.

Norma también fue miembro activo del Grupo de Trabajo de Preservación de la Familia de Madison y de la Organización de Vivienda Subestándar de Norfolk.

Los desafíos que enfrentó la comunidad latina entonces y ahora no han cambiado. En ese momento, la misión era clara y concisa.  Parafraseándolo, debíamos recopilar y difundir información sobre problemas y programas relacionados con los hispanos; coordinar y cooperar con los esfuerzos para atender las necesidades de los hispanos como vivienda, empleo, educación, salud, bienestar y recreación; proponer nuevos programas y evaluar la legislación existente, estimular la conciencia pública sobre temas específicos y llevar a cabo programas de capacitación para el liderazgo comunitario y el personal del proyecto de servicio.

 “Nunca he olvidado ese sentimiento y sensación de poder que experimenté durante mis primeros meses como Comisionado. Hablé con la policía local sobre un problema de derechos civiles de la comunidad hispana que vive en Madison. “Estaba siendo escuchada y tomada en serio por primera vez”, dijo.

Su mensaje a todos los Comisionados, Directores Ejecutivos y Personal que han servido a la Comisión durante estos últimos 50 años: “Nunca dejen de hacer lo que hacen por los demás. Como dijo una vez la difunta gobernadora Ann Richards de Texas, si no tiene un asiento en la mesa, probablemente esté en el menú”.

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